Un estudio vincula las infecciones virales con el Alzheimer y el Parkinson, con muchas advertencias

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  • La gripe y otros virus están asociados con seis enfermedades cerebrales, pero no son culpables comprobados

Un estudio masivo de extracción de datos encontró numerosas asociaciones entre virus comunes como la gripe y trastornos neurodegenerativos devastadores como la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Alzheimer y la esclerosis lateral amiotrófica (ELA, también conocida como enfermedad de Lou Gehrig). Los hallazgos amplían investigaciones anteriores que vinculan virus individuales con enfermedades neurológicas. Pero los expertos advierten que el estudio, que se basó en registros médicos electrónicos en lugar de muestras biológicas, simplemente describe las correlaciones y no prueba la causalidad.

Aún así, es “realmente emocionante”, dice Kristen Funk, neuroinmunóloga que estudia la enfermedad de Alzheimer en la Universidad de Carolina del Norte, Charlotte. En lugar de centrarse, por ejemplo, en la relación entre las infecciones por herpes simple y el Alzheimer, un enfoque reciente en su propio campo, “esta investigación amplía ese alcance para observar diferentes virus y más enfermedades neurodegenerativas”.

Los científicos ya han encontrado conexiones entre los virus y las enfermedades neurodegenerativas. Estudios anteriores descubrieron vínculos entre el virus de la influenza y el Parkinson, por ejemplo, y entre las verrugas genitales (causadas por el virus del papiloma humano) y la demencia. Un proyecto histórico publicado en Science el año pasado consolidó otra conexión: los epidemiólogos que analizaron 2 décadas de datos de los análisis de sangre de 10 millones de soldados estadounidenses informaron que es casi imposible desarrollar esclerosis múltiple sin infectarse primero con el virus de Epstein-Barr, un virus omnipresente patógeno sospechoso durante mucho tiempo de causar EM.

Inspirados por ese artículo, los investigadores de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) se preguntaron si podrían explorar otras grandes bases de datos para descubrir más asociaciones. Se centraron en los vínculos virales con seis enfermedades neurodegenerativas: Alzheimer, Parkinson, demencia, ELA, EM y demencia vascular. (Algunos científicos cuestionan que la EM  y la demencia vascular sean enfermedades neurodegenerativas).

En FinnGen, un gran biobanco finlandés que incluye datos digitales de atención médica, los investigadores encontraron casi 26 000 personas que tenían una de las enfermedades cerebrales. Luego verificaron si las mismas personas también habían tenido una de una panoplia de infecciones virales. En 45 casos, encontraron un “emparejamiento” significativo de infección y enfermedad cerebral, lo que significa que las personas con la enfermedad cerebral tenían más probabilidades de haber tenido esa infección que los casi 309,000 controles sin enfermedades cerebrales.

Luego, los investigadores buscaron las mismas 45 parejas en otra gran base de datos, el Biobanco del Reino Unido, donde analizaron datos de 106 000 personas, incluidos más de 96 000 controles. Solo pudieron replicar 22 de las asociaciones. Fueron aquellos en los que se centraron en el estudio.

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